China testa impressão 3D no espaço pela primeira vez

(Alpha Xinhuanet)

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Beijing, China (Alpha Xinhuanet) – Uma “impressora 3D espacial” desenvolvida de forma independente pela China e duas amostras produzidas por ela em órbita retornaram à Terra com sucesso na sexta-feira, de acordo com a Academia Chinesa de Tecnologia Espacial (CAST, em inglês).

Eles voltaram na terça-feira na cápsula de retorno de espaçonave tripulada experimental de nova geração da China, que foi lançada do Centro de Lançamento Espacial de Wenchang, na província insular de Hainan, no sul da China, e que aterrissou no local de pouso Dongfeng, na Região Autônoma da Mongólia Interior da China, na sexta-feira.

É o primeiro teste de impressão 3D em órbita da China, que realizou a impressão 3D espacial de compósitos de polímeros reforçados de fibra de carbono contínua pela primeira vez no mundo.

Desenvolvido por um instituto de pesquisa da CAST, o sistema de impressão 3D completou as tarefas programadas em órbita à 1h58 de quinta-feira. As imagens transmitidas pela espaçonave experimental mostraram que as duas amostras foram impressas com sucesso e puderam ser distinguidas claramente.

Os pesquisadores verificarão ainda o desempenho da impressora e das amostras impressas que regressaram do espaço e farão uma avaliação abrangente.

A fibra de carbono tem sido amplamente aplicada no espaço aéreo como um material leve e de alta resistência. A fibra de carbono contínua é de grande importância na melhoria do desempenho de materiais compostos.

As duas amostras no teste são impressas a partir de materiais de filamento contínuo de fibra de carbono, o que estabelecerá uma importante base técnica para a aplicação da impressão 3D de materiais compostos no futuro.

O sistema de impressão também realizou o controle automático de todo o processo, de acordo com o CAST.

Todos os experimentos anteriores de impressão 3D em microgravidade envolveram pessoas, que poderiam intervir quando ocorreram erros na ativação, aquecimento do equipamento ou impressão. Desta vez, o sistema completou todas as tarefas programadas de forma desacompanhada, fornecendo uma importante referência técnica para as seguintes tarefas de impressão 3D no espaço em sua estrutura, controle de movimento, iluminação e monitoramento da câmera, disse a CAST.

O sistema também foi testado de forma mais abrangente do que os anteriores, já que a nova espaçonave poderia fornecer um ambiente de microgravidade relativamente mais longo depois de entrar em órbita.

Experimentos anteriores foram realizados principalmente em voos sem peso. Um voo sem peso geralmente inclui dezenas de manobras parabólicas, cada uma criando apenas cerca de 20 segundos de microgravidade.

Este teste pode não apenas examinar o processo de formação do material, mas também testar a confiabilidade, a precisão de movimento e a qualidade do material do sistema de impressão, disse a CAST.

As amostras podem mostrar diretamente a influência da microgravidade nos materiais, mecanismo estrutural, controle de movimento e formação de formas, com a experiência mais adequada para ser aplicada em atividades extraveiculares e construção em órbita de grandes estruturas, disse.

A espaçonave experimental também carregava um implantador CubeSat baseado na tecnologia de impressão 3D de metal.

Um implantador conecta um CubeSat, um tipo de satélite miniaturizado, e seu veículo de transporte. Se um implantador puder reduzir a vibração no lançamento, liberar um CubeSat e transmitir o sinal de separação com precisão, é a chave para um lançamento bem-sucedido do CubeSat.

O voo em órbita ajudou a testar a resistência estrutural, o desempenho do material e a adaptabilidade do ambiente espacial do implantador feito por impressão 3D, que é desenvolvido pela Beijing CoSats Space Technology, uma empresa aeroespacial comercial.

“O implantador impresso em 3D tem metade do peso de um tradicionalmente fabricado, e o ciclo de produção é diminuído de meses para uma semana. A tecnologia de impressão 3D terá uma perspectiva cada vez mais atraente em práticas aeroespaciais”, disse Bai Ruixue, executivo de operação da CoSats.

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